¿Qué es la biomasa? Tipos, usos y ventajas

10 de agosto de 2022
La biomasa es un conjunto de materias orgánicas que, en la actualidad, se utiliza como fuente de energía renovable. A diferencia de los combustibles fósiles, no desprende residuos tóxicos para el medio ambiente, y se ha convertido así en la alternativa ecológica para la calefacción de las viviendas y otros usos. Conocer que es realmente la biomasa, los tipos que existen y como aprovecharla energéticamente. Además, sabremos cómo la podemos aprovechar, sus ventajas y cómo la usamos para la calefacción. Empecemos.
Marcos Carbonell
Artículo escrito por:
Marcos Carbonell para www.HogarSense.es
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biomasa

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¿Qué es la biomasa?

Saber que es la biomasa es relativamente sencillo, acudiendo a la definición que de ella se hace en la Directiva (UE) 2018/2001 del Parlamento Europeo y del Consejo, “relativa al fomento del uso de energía procedente de fuentes renovables”.

Así, podemos entender la biomasa como:

“La parte biodegradable de los productos, residuos y desechos de origen biológico procedentes de actividades agrarias, incluidas las sustancias de origen vegetal y de origen animal, de la silvicultura y de las industrias conexas, incluidas la pesca y la acuicultura, así como la fracción biodegradable de los residuos, incluidos los residuos industriales y municipales de origen biológico.”

Al observar la extensa definición de la biomasa, entendemos que abarca un amplio conjunto de materias orgánicas. Estos materiales primarios se caracterizan por su gran heterogeneidad, tanto por su naturaleza como por su origen.

La biomasa como fuente de energía

La biomasa es, en definitiva, un conjunto de materias orgánicas que podemos utilizar como una fuente de energía renovable. Así, cuando hablamos de la biomasa como fuente de energía o energía biocombustible, hacemos referencia al proceso de transformar dicha materia en energía.

La biomasa se produce a través de la fotosíntesis. Las plantas almacenan la energía proveniente del sol y la transforman químicamente en un almacén de carbono. A esto se le llama bioenergía y es la que sirve como combustible.

Por medio de la combustión generamos energía eléctrica y térmica, siendo la calefacción por biomasa es uno de sus principales usos. Se trata de una fuente de energía no contaminante que cuenta con un gran potencial de crecimiento.

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Tipos de biomasa

La biomasa es la energía renovable que aprovecha todo lo que la naturaleza nos da. Una fuente de energía natural, de gran calidad y que encontramos en todo lo que nos rodea. La biomasa es la materia de origen orgánico, vegetal o animal, que podemos utilizar para fines energéticos. Según su procedencia existen distintos tipos:

Tipo de biomasa Descripción
Biomasas agrícolas ✓ Residuos de cosechas, como restos de plantas, hueso de aceituna, etc.
✓ Cultivos energéticos agrícolas
Biomasas forestales ✓ Residuos procedentes de la limpieza de los bosques
✓ Restos de podas
✓ Cultivos energéticos forestales
Biomasas ganaderas ✓ Residuos del ganado como los estiércoles y los purines
Biomasas industriales ✓ Residuos orgánicos procedentes de la industria alimentaria como las fábricas de aceite de oliva o las conserveras
✓ Residuos, astillas y serrín de la industria de la madera como las fábricas de muebles
✓ Residuos de la industria papelera
Biomasas procedentes de la basura ✓ Son la fracción orgánica de los residuos sólidos urbanos
Lodos de aguas residuales ✓ Son los lodos restantes de la depuración de las aguas residuales urbanas, en cuyo proceso también se origina biogás
Biomasas acuosas ✓ Residuos proceden de las plantas acuáticas y algas

Las biomasas se transforman mediante procesos mecánicos, termoquímicos y biológicos para obtener productos que todos conocemos como los pellets y las astillas para generar calor, biogás para generar electricidad renovable y, el biodiésel y el bioetanol. También, se obtienen otros productos menos conocidos, pero clave en otros procesos más complejos, como son los biocarburantes avanzados y el bío-hidrógeno, entre otros.


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¿Cómo se convierte en energía la biomasa?

La biomasa en sí no es aprovechable, energéticamente hablando. Para poder extraer de ella energía que podamos usar, debemos realizar ciertas transformaciones. Así, en función del tipo de biomasa, existe diversos métodos para convertir la biomasa en energía aprovechable: combustión, digestión anaerobia, gasificación y pirólisis.

Estos métodos se pueden dividir en dos grupos: métodos termoquímicos y métodos bioquímicos.

Método Tipo Descripción
Termoquímico Combustión Se produce cuando se quema la biomasa con una gran cantidad de aire. Se producen temperaturas entre los 300 y 1.300 °C. Se utiliza en las calderas de biomasa para calefacción, entre otros
Gasificación Proceso que convierte la biomasa sólida en un gas combustible o gas de síntesis, bajo condiciones de alta temperatura y en presencia de un agente gasificante (aire, oxígeno, vapor de agua, etc.) Dependiendo del tipo de agente gasificante se obtienen diferentes calidades de gases
Pirólisis Proceso en el que se descompone la biomasa empleando calor y en ausencia de oxígeno. Como resultado se obtienen gases combustibles, líquidos combustibles y residuos sólidos carbonosos
Bioquímico Fermentación alcohólica Proceso por el que se fermentan biomasas con contenido en hidratos de carbono y en la que se origina etanol, para su uso como biocombustible
Digestión anaerobia Proceso biológico en el que la materia orgánica es digerida por diferentes bacterias en ausencia de oxígeno. Así, la materia orgánica se descompone en productos gaseosos o “biogás”, y en “digestato”, que es una mezcla de productos minerales aprovechables como abono

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¿Cómo aprovechamos la biomasa?

Las formas de aprovecharla, o mejor dicho, los usos de la biomasa dependen tanto de la biomasa que dispongamos como de la tecnología que utilicemos. Así, podemos distinguir tres tipos de recursos que obtenemos, aunque la forma final de usarlas es mediante su combustión:

1. Producción de energía térmica

Usando directamente la biomasa en forma de pellets, astillas, leña, hueso de aceituna o similares para su quema en calderas domésticas o industriales. Como resultado de la combustión de estos tipos de biomasa obtenemos calor que empleamos para la calefacción de manera directa mediante las estufas de pellets, astillas u otros tipos de biomasa.

También se emplea para calentar agua que se aprovecha en la calefacción, e incluso vapor de agua para diferentes procesos industriales. Otros usos son para el secado de productos agrícolas, e incluso la generación de electricidad. No obstante, la quema de biomasa tiene cómo inconveniente la generación de contaminación atmosférica.

2. Generación de biogás

Mediante diferentes procesos químicos se puede producir biogás, a partir de ciertos tipos de biomasa. Principalmente, se genera metano, que es empleado para aplicaciones térmicas en procesos industriales, agrícolas y ganaderos, para la generación de electricidad y calor.

3. Generación de biocombustibles líquidos

Mediante diferentes procesos de tratamiento de la biomasa es posible conseguir líquidos combustibles que puede ser utilizados como sustitutos de los combustibles derivados del petróleo. Así, distinguimos dos tipos de biocombustibles:

Bioetanol: es considerado el sustituto de la gasolina. Para su generación se aprovechan los restos vegetales aún verdes de cultivos tradicionales como el maíz, diferentes cereales y la remolacha.

Biodiésel: su principal uso es la sustitución del gasóleo. Utilizable tanto en el sector de la automoción, como en calefacción y procesos industriales.


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Ventajas de la biomasa

La biomasa nos proporciona una serie de ventajas muy importantes, tanto que es una de los futuros generadores de energía de nuestro planeta.

Beneficio Motivo
Conversión de residuos en recursos Lo que durante muchas generaciones era un residuo difícil de eliminar y que causaba problemas de diferente índole, se puede aprovechar como recurso para la generación de energía
Energía no contaminante La biomasa se ha convertido en una fuente de energía considerada no contaminante, pues el ciclo que renovación es muy corto, no superior a 20 o 30 años, en el peor de los casos
Respetuosa con el medio ambiente Los restos agrícolas y otros tipos de biomasa vegetal generan la misma cantidad de CO2 al ser quemadas que se absorbió durante toda su vida, por lo que no causan un aumento del gas en la atmósfera
Prevención de incendios El uso de restos agrícolas y forestales ayuda a la limpieza de los montes y zonas de cultivo, por lo que se convierte en una forma de prevención de incendios
Económica El precio de la biomasa es sensiblemente inferior a otros tipos de recursos para la generación de energía, o energía utilizable directamente como la eléctrica de otros orígenes
Recurso abundante La biomasa es un recurso que se genera constantemente, tanto en la naturaleza como restos de árboles, por los procesos agrícolas, procesos industriales y residuos urbanos
Reduce la dependencia El empleo de biomasa nos hace menos dependientes de los combustibles fósiles. Considerando que España no dispone de reservas propias de petróleo ni gas natural, la utilización de la biomasa de nuestro país es una solución a la dependencia energética de otros países
Generación de empleo La limpieza de montes para aprovechamiento de la biomasa es una forma de generar empleo en zonas rurales, donde más necesario es y ayuda a evitar la despoblación de estas regiones

Sin embargo, también hay inconvenientes de la biomasa que debemos tener en cuenta, aunque son menores y por consiguientes no son motivo para dejar de utilizar este recurso:

Almacenaje: la biomasa, al ser materia orgánica, ocupa mucho espacio para conseguir la misma energía que otros recursos, por lo que el almacenaje y manipulación se hace más compleja.

Generación de cenizas: este residuo que puede ser utilizado como abono en campos agrícolas, genera ciertas dificultades para su almacenamiento temporal y transporte para su eliminación o uso en los campos de cultivo.

Volumen limitado: aunque su generación es constante, por desgracia el volumen de biomasa que se genera es limitado, por lo que debería marcarse usos estratégicos de la biomasa para aquellas aplicaciones donde otras fuentes de energía renovable no sean óptimas y no exista opción alternativa. Por desgracia, para generar biomasa se dedican extensos campos de cultivo a plantas que únicamente tienen este objetivo, evitando el cultivo de especies comestibles.

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Fuente de la imagen: ©Hogarsense.es

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Tipos de calefacción por biomasa

Uno de los aprovechamientos más populares y antiguos de la biomasa es la calefacción, de hecho, empleamos la biomasa en forma de troncos, leña o astillas desde que el hombre consiguió dominar el fuego. Hoy en día, el consumo de biomasa para la calefacción doméstica nos aporta mucho más confort que en aquellos inicios.

Así, disponemos de diferentes tipos de calderas de biomasa para instalar en nuestras viviendas. Incluso las estufas de pellets se han hecho un hueco en los salones de muchos hogares para aprovechar la energía de la biomasa. Los fabricantes han desarrollado diferentes modelos de calderas para aprovechar los diferentes tipos de biomasa en España.

En los catálogos de muchas marcas encontramos calderas de pellets, de astillas, de leña e incluso de hueso de aceituna. Todas ellas sirven para conectarlas a un circuito de calefacción mediante radiadores, pero también a un suelo radiante, o un sistema de fancoils.

Si estás interesado en conocer las bondades de este tipo de calderas e instalar una de ellas en tu casa, no dudes en consultarnos. Mediante el formulario al principio de nuestra web y solicitar un presupuesto para que nuestros instaladores asociados estudie tus necesidades.

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